De opmerkelijke levensloop van

Roel Donker

Autodidact Roel Donker kan erg goed praten, met iedereen, én in alle talen. Maar hij kan dat het beste als het over dingen gaat die hem zelf interesseren, dingen die hij echt leuk vindt.

Geboren in 1946

Roel is in 1946 geboren in Groningen. Hij ontwikkelde al vroeg een geheel eigen kijk op het leven. Met niet meer dan vier klassen lagere school, een berg bravoure en een scherp verstand ging hij aan de slag bij verschillende bazen, zonder vaak lang te blijven, en meldde zich tenslotte als matroos op de wilde vaart. Tijdens zijn korte carrière als matroos besloot Roel definitief dat voor een baas werken niks voor hem was. Eigen baas, dat zou het worden. Maar hoe?

Handelen in elektronica

Autodidact Roel Donker kan erg goed praten, met iedereen, altijd en overal. Maar hij kan dat het beste als het over dingen gaat die hem zelf interesseren, dingen die hij echt leuk vindt. En zo werd de handel in elektronica geboren. Van batterijen tot printplaten en van computers tot rekenmachines, Roel bracht het van de een naar de ander en hield aan dit proces een aardige cent over. De zaken gingen goed, het liep als een trein, maar zoals met meer dingen ging deze handel hem na een tijdje vervelen, en hij leerde Katinka kennen – een keerpunt in zijn leven. Voldoende redenen om met de handel in elektronica te stoppen. Maar niet zonder dat er een nieuw idee werd geboren …

Roel de alchemist

Tot eind jaren 70, begin jaren 80 waren belangrijke verbindingen op de printplaten van radio’s, rekenmachines, vroege computers en andere elektronica gesoldeerd met goud. Zeer kleine hoeveelheden, maar toch, puur goud. En er waren tonnen aan oude printplaten in de handel, want alles werd kleiner, sneller en beter. Roel kwam op het idee om dat goud er vanaf te halen. Met zijn inmiddels opgepikte kennis van chemie en na wat minder succesvolle experimenten was Roel uiteindelijk in staat om het goud van die printplaten af te “weken” en op te lossen in een chemicaliënbad.

Toen hij ook al dat opgeloste goud weer -met hulp van een vrouwelijke chemicus uit Zwitserland- om kon zetten in “vast” goud was de cirkel rond. Roel had daadwerkelijk een “gouden” idee gehad: als een eigentijdse koning Midas kon hij zijn eigen goud maken! Maandenlang verwerkte Roel onder behoorlijk onveilige omstandigheden vele duizenden kilo’s printplaten, en produceerde hij goud dat hij persoonlijk op de goudbeurs in Amsterdam verkocht. Toen na half jaar de printplaten duurder werden en het toch wel erg ongezond werk was, en er inmiddels aardig wat geld was verdiend besloot Roel om aan iets nieuws te beginnen.

Een bergingsbedrijf

Met de verdiensten van de goudraffinage op zak was het nieuwe idee snel geboren. Roel kocht een oud marineschip dat hij omtoverde tot een volwaardig bergingsschip, uitgerust met de modernste computers, sonars, radars, gyrokompassen, een kraan, lieren, kortom, alles wat denkbaar was zat erin. Met een goed verhaal, een prachtig schip, een goeie bemanning en vooral veel lef heeft Roel in de jaren 80 veel schepen in nood geborgen, vaak bij nacht en bij ontij. Van plezierjachten tot vissersboten: als je er als berger snel bij was waren de verdiensten uitstekend! Op het hoogtepunt van hun bergingsactiviteiten trouwden Roel en Katinka en vierden hun bruiloft in stijl op één van de weinige onbewoonde eilanden in ons land: de Razende Bol, een zandplaat tussen Texel en Den Helder.

Het wrakkenregister Wraksys

Ondertussen had Roel ook computers ontdekt, en raakte hij de ban van weer een nieuw idee waarin hij zijn passie voor elektronica én zijn bergingsactiviteiten kon combineren. Hij ontwikkelde samen met een Delfts ingenieursbedrijf en een groep enthousiaste hobbyisten de grootste database ooit over scheepswrakken in de Nederlandse kustwateren. De database bevatte meer dan 100.000 locaties van scheepswrakken en vliegtuigwrakken, en ontsloot allerlei informatie die tot dusverre verborgen was. Zo ontdekte Roel diverse verborgen locaties van scheepswrakken die net na de tweede wereldoorlog – gevuld met gifgas – waren afgezonken voor de Deense en Nederlandse kust. De marine, de kustwacht en diverse andere bedrijven en instellingen maken tot op de dag van vandaag gebruik van deze unieke database, die tegenwoordig door de Stichting Wraksys beheerd wordt.

Trainer, coach en fotograaf

Begin jaren ’90 werd Katinka Wiltenburg steeds beter in hardlopen. Roel ondertussen had zijn bergingsbedrijf verkocht en investeerde veel geld in de berging van een coaster volgeladen met vorkheftrucks en glossy papier die voor de kust van Egmond was vergaan. Na talloze bergingspogingen mislukte het project, en kreeg Roel enkele diepgaande meningsverschillen met de belastingdienst. Rigoureus als altijd stapte Roel inééns uit alle lopende zaken, kocht van z’n laatste geld een oude passagiersbus die hij verbouwde tot rijdende fotostudio waar hij de foto’s ontwikkelde die hij maakte op de vele hardloopwedstrijden waar Katinka aan mee deed. Ter plaatste verkocht hij die foto’s, stapte later over op het maken van video’s, en werd een graag geziene gast op nationale en internationale sportevenementen.

Katinka werd steeds beter, stapte over op de triatlon en toen Katinka professional werd reisden ze samen de hele wereld over. Roel begeleidde Katinka op zijn geheel eigen wijze, en was tegelijkertijd echtgenoot, mental coach, trainer en materiaalman. Roel bleek ook een uitstekend sportfotograaf te zijn, en heeft duizenden prachtige sportfoto’s gemaakt in die tijd. Roel en Katinka hebben daarnaast hun passie voor reizen verder ontwikkeld en hebben in die tijd lange reizen naar ondermeer naar Marokko en Spanje gemaakt.

Van reclamebelettering naar kunstenaar en vervolgens naar printers en plotters

Tegen het einde van de professionele sportcarrière van Katinka ontdekte Roel iets nieuws: snijplotters. Met goeie apparatuur en uitstekende software had Roel binnen een paar maanden een bloeiend reclamebeletteringsbedrijf opgezet, maar het verveelde snel. Het uitzoeken en opzetten van alles was leuk, maar het plakken niet.

Toen ontdekte Roel kunst. Kunst met grote K. Van Karel Appel tot Corneille. Hij dook in de wereld van kleine oplagen, zeefdrukken, cyclees en leerde alles over diverse schildertechnieken, en de handel in eigentijdse kunst: KunstART was geboren. Ik bouwde een website voor hem en de handel begon. Nog steeds verkoopt Roel prachtige eerste oplagen, en heeft hij een uitstekende neus voor nieuw werk van talentvolle jonge kunstenaars. En, zoals je kunt zien op de foto hierboven, heeft hij zelf ook een opmerkelijke ontwikkeling als kunstenaar doorgemaakt. Zijn doeken zijn groots, confronterend en gewaagd, want ook als kunstenaar schuwt Roel de controverse niet.

Van kunst naar printers en plotters bleek een kleine stap te zijn. Als intermediair is Roel nu betrokken bij de handel in gebruikte printers en plotters in Nederland.

Een camping in Bretagne

Samen met Katinka is Roel uiteindelijk naar Frankrijk verhuisd. Naar een prachtig stukje land aan het einde van een klein weggetje op de heuvel, en met uitzicht op Scaër. Hier zijn ze nu de beheerders van Camping Kerisole, en is Roel actiever dan ooit!